The darker side ……..

This is more than a bugbear .

Normally anything I write in this blog is tinted either with a dose of sarcasm , or hint of whining or is based in downright apoplectic rage .

This isn’t any of those .

It’s a mix of sadness , disgust , anger and puzzlement .

I’m THAT racing fan …………. the one that records every grand prix , Indycar race , Le Mans 24 hours , season reviews etc to DVD . (in the  past it was VHS , but thankfully I have finally finished transferring them!). I like to think that eventually I’ll watch them all again to relive those  past moments in all their glory ……….. or fall asleep trying all over again .

With the advent of youtube and Daily Motion we now have a vast online archive of races to connect to in an instant .

And boy have I enjoyed returning to races long past , revering the long forgotten back markers and chicane-less circuits .

More than that I have been able to watch races , highlights and reviews of races that were before my time . But my biggest pleasure has to  be the opportunity to watch races that I read about in younger years in my favourite weekly magazine Autosport .

Admittedly , early 1990’s DTM races aren’t quite as romantically exciting as the race reports and glossy photo’s portrayed . My indulgence in  Formula Nippon from the same era shows that the series was far more competitive through the field than I’d previously thought . And of course  the allure of classic endurance cars of the 70’s and 80’s in their natural competitive environment leads to the cliché response of the hair on my  arms standing on end .

The championship that I have revisited repeatedly is the fantastic Cart Champcar/Indycar series of the 1990’s . In it’s prime , this was a competition  on par with F1 . The tracks , the drivers , the cars ………… the racing ……… oh man the racing !!!

At the same time the rival IRL series was born out of the political machinations and endeavours of the George family and the board of the  Indianapolis Motor Speedway .

I’m not going to ramble on about the Indycar split , it travels far too far away from the point of this piece .

As Champcar stalwart Paul Tracy would say , the IRL was “crapwagon “.

To many of us , a passionate divide widened the gap between the two Indycar based series . Those of us in the Champcar camp considered  the IRL to be of a lesser standard , and like many fans I mostly ignored the IRL . OK I watched the Indy 500 ……. and the odd race , but at the  time I saw it as a grid full of Champcar backmarkers and Champcar no hopers .

Davey Hamilton and Billy Boat wouldn’t cut it , Tony Stewart and Sam Hornish would never make it . What did I know ??!!

But here , in 2014 I’m enjoying watching races from the history of both series . Having proven myself wrong , I have discovered some mighty  fine competition in the IRL of old .

After trawling through an overabundance of quality racing I jumped a few years forward with the intention of watching a few races from the  late 1990’s .

I hoped to relive moments like Mark Blundell’s 1st win at Portland , THAT finish in Michigan in 1998 Gil De Ferran nipping between 2 cars  into turn 1 at Homestead . Of course the era would have to chuck up vids of the mightiest all ………………………………… Alex Zanardi .

So I popped in my search ……………..

And there it was ……………………

A video with the title “Greg Moore’s Fatal Crash Live”.

Followed by another three or four video clips pertaining to the same incident .

3,500,000 views on the first video , 1,500,000 views on the second if I remember correctly …………..

I don’t need to see it again thankyou very much .

I’m not ignorant , I’ve seen in the suggested video section plenty of thumbnails relating to many , many drivers and their fatal accidents before .

It’s something that most of us racing fans have come across whilst scouring online videos , I try to pay no heed to them , but this black underbelly  of our sport is always there , literally in the corner of our vision . To upload this is , to be frankly English , “bad form” .

It’s disgusting .

It’s sickening .

It’s something I usually avoid , putting out of thought , and moving on to the racing I want to watch .

This time I couldn’t let it go .

This time it really hit hard ………. and I was aghast at the fact that people post these video’s ……… I was even more distraught at the viewing totals…………..  as for the attitude and level of discussion in the comments section , the unapologetic and militant attitude of the “people” who originally posted this online ,  it defied any kind of logical comprehension as far as I can tell .

I’ve watched all kinds of motor sport since I was 5 or 6 years old , on 2 and 4 wheels . I have school books from the age of 7 recalling  Freddie Spencer vs Kenny Roberts and Barry Sheene . Rosburg , Piquet , Pironi . Names that I associate with my childhood . People  from the large catalogue of drivers and  riders stored in my memory .

In the intervening years I have witnessed far to many fatalities in our sport . Projected from the television , horrific scenes that will always stay with me .

Far too many times .

Drivers , marshals , spectators .

That year in Indycar racing also saw the passing of 3 fans at the IRL race in Charlotte , and Gonzalo Rodriguez in the Cart sanctioned  Laguna Seca round .

More fare for the internet vermin to get their gratification from .

The passing of Greg Moore in 1999 was one of the most shockingly violent accidents I have borne witness too .

It was Halloween , and as usual I had loaded up the VCR with a cassette to record as I watched . It was a tense evening , the championship was  to be decided over 500 miles at Fontana . My wife headed upstairs to watch some TV , I had my requisite snacks and beverages at the ready .

Unusually I was preparing for some channel hopping that evening , the race was on Eurosport , while my Oakland Raiders were entertaining the  Miami Dolphins on Sky Sports . The idea being I’d hop over to the NFL during any yellow flags or commercial breaks . That never happened .

I settled down to watch a bloody good ding dong of a battle , I had no leaning for the championship race , I was equally a fan of both contenders .  Montoya and Franchitti .

In fact I was a fan of each and every driver on the grid .

The race set off to a searing pace and pretty much immediately Richie Hearn had a sizeable off. . It was Fontana , any accident would be big .  In 1997 Mo Gugelmin lapped this place in a Champcar with an Average lap speed of 240mph . It’s flat out all the way around .  So any accident there would be big .

A few laps under yellow , a quick drink and a munch on something and we were under way again .

Then it happened , and I can remember it with such clarity . The shocking violence of it was one of those moments when you stop . It was one of  those moments where you know what will be the inevitable end result .

I remember struggling to catch my breath and walking upstairs to sit on the end of our bed , my wife knew something bad had happened .  I wouldn’t  walk away from the race unless something bad happened .

Now my wife isn’t what is known as a “racing widow” , she is well versed in Nascar and is a quite a bit of a Moto GP fan . She finds F1 a  bit staid , but  follows the ups and downs of Le Mans with interest .

She doesn’t watch Indycar . She never has . Simply , it scares her .

No matter if it’s oval , road or street courses , the speeds and closeness of the cars make her wince .

That evening fifteen years ago was proof of that reasoning .

She calmed me down , I headed downstairs . After a while a statement was made informing us that Greg had been airlifted to hospital ,  and that it was very , very grave .

The racing continued for a while . Then they went to the medical centre and announced that Greg Moore had died . Even now as I  write this  I have just gotten that lump in my chest , and taken a deep breath to settle myself .

It was a devastating loss to the sport , and deeply upsetting to fans around the world .

Now , I never watched the video of the race . Over years as technology changed I recorded most of my racing VHS videos on to DVD .

That cassette was never put back into a machine after that night .

I’ve never viewed the accident since .

Apparently millions have , or many have a few times each .

Look , like the next race fan I marvel at the ones where they walked away , but the injuries and fatalities ? No .

It’s part of the sport , I’ve seen many pass ,

Greg Moore , Ayrton Senna , Daijiro Kato , Roland Ratzenberger , Marco Simoncelli ,  Dale Earnhardt , Keith O’Dor , Allan Simonsen ,  Dan Wheldon , Jeff Krosnoff  , Marco Campos to name some .

The list goes on and on , no doubt over the years it will continue to grow .

This is a sport , a form of entertainment . It’s meant to be for pleasure .

Yes , we’ve all heard it before .

They know the risks .

Doesn’t make it right that people are posting these videos for people to watch .

Next time you see one of these appear on your suggestions , ignore it , go and watch a  video of one of their superlative performances .

I’ve linked a few below for your entertainment .

Remember them this way ……………….

Greg Moore , 1st Champcar win .

Allan Simonsen tames the mountain .

Dan Wheldon , what a way to win !


Jules Bianchi / Andrea de Cesaris

Last week I wrote a blog that I intended to publish over the Japanese Grand Prix weekend .

Obviously I didn’t get around to publishing it on Friday or Saturday and decided I would post it to Wordpress on Sunday morning (UK Time)  after the race . It’s a piece stating my own manifesto for change in F1 .

One thing that I did not write about changing was safety .

The events that ended the Japanese Grand Prix took all thoughts of blogging from my thoughts . And certainly took away any anger  or dissatisfaction I feel about our sport .

I will publish it soon , and will publish my piece regarding the events at Suzuka at a more appropriate time .

Jules Bianchi 

Like all F1 drivers (and many who never reach this position) Jules is someone whose career to this point I have followed through the pages  of Autosport and on TV , thanks to the multitude of sports channels that cover many different development series .

Like we have seen from many drivers many times , he proved his prodigious talent in Formula 3 whilst contesting , and winning , the  Euro F3 series in 2009 .

Thankfully he has been able to translate this success into an F1 seat after proving himself worthy of gaining the position of development driver  for the mighty Ferrari . Now , to those with a passing interest in F1 , this may seem to be part of the natural order of driver development .  We have seen Formula One teams develop drivers with mixed levels of success . This season they include Bottas at Williams ,  Grosjean from Renault , Hamilton from McLaren , The Red Bull program which has unearthed Vettel and Ricciardo .

But Jules is different , he is a FERRARI development driver , and that is huge on a twofold scale .

First of all , working for Scuderia Ferrari in any capacity brings a responsibility far greater than working for any other F1 team .  That is not meant as a belittlement to the other teams that make up the grid , it’s simply a case of representing a team that is worshipped in Italy  in the same way their national football team is worshipped .

If you don’t stand up to the scrutiny of the Tifosi , you’ll sharp find out !

Traditionally Ferrari take drivers with a plethora of experience in F1 , if you look at the drivers who have represented the Prancing Horse  in the last 20 years or so , you will find all bar one driver had a respectable F1 resume before joining the team .

Jules career path was intended to be similar to that of Felipe Massa .

Which brings us to second point on the amazing story of Jules being part of the Ferrari family .

Felipe Massa came into F1 with Sauber-Ferrari and after a season moved to Ferrari as a test driver , he then returned to Sauber for a further 2 seasons before joining Ferrari  as number 2 to Michael Schumacher .

The reason Jules is so special to Ferrari is that he is the first driver to be chosen for their development program , and thus far he has  proved their investment to be worthy in his graduation to Formula One . The success of grooming Massa through the Ferrari ranks  may have inspired Ferrari to instigate this program , but it has been the dedication and tenacity of Jules Bianchi to work in the toughest  environment a young driver could experience and make a success of it .

The accomplishment of his 9th place finish at Monaco this year may have paved the way for his current team , Marussia , to continue  into the 2015 season thanks to the financial rewards of (probably) finishing within the top 10 in the constructors championship .

But the race itself was not a case of heroics and a fairytale situation that led to Marussia punching well above it’s weight . It was not  a daredevil ride of gargantuan proportions to fling an uncompetitive car around an unforgiving track and finish in the top 10 amid some  romantic notion of derring do .

No , it was a balanced , mature , drive where he was able to appraise the situation and bring the best out of himself and his machinery ,  the kind of drive that is of world championship calibre , the kind of drive a leading team would look to when investigating prospective  drivers for their team .

It’s not a foregone conclusion that Jules would one day line up on the grid as a Ferrari driver , but all the ingredients are there .

It’s what he has been developed to be .

It’s the challenge he has been set , and when you look in minute detail you will see he has exceeded this mandate .

The Bianchi family has experienced tragedy at the racetrack before with the loss of Le Mans 24 hours winner Lucien Bianchi .  This will not alter the fact that , as I write , his family will be struggling to come to terms with the situation facing them at  present . to Jules and the Bianchi family .

I hope now that when you see the name Jules Bianchi , that you realise he is much more than just a driver from the lower  end of the grid whose name has spread across the world due to this accident .

See him as he is , a rising star of F1 .

Andrea de Cesaris 

Sunday October the 5th saw the passing of Andrea de Cesaris , a man whose F1 career carried many misconceptions .  With an incredibly long stint in F1 de Cesaris never won a race . With a career long Marlboro link , Andrea’s wages were  often met which meant he was able to attain drives that pay drivers may have been chasing . Every season in F1 from  1980 till 1994 Andrea’s pure car control and raw speed would come to the fore . Unfortunately , he was never to race for a  top team in his prime , so was not able to take advantage of the move to McLaren in 1981 . His time for the Woking based  team cemented a reputation that slighted his name for the next 13 years .

Back in 1982 I fondly remember racing around my street on a damp Sunday with my friends on pedal go-karts . My best friend Ian raced around as Alain Prost , I as Keke Rosberg , but we changed to different drivers at different  points of our game . To a young boy from the North East of England I was enamoured with motor racing , and fascinated by  the exotic names of foreign drivers . Arnoux , Villeneuve , Jarier ………. But 2 names really stuck out to me ,  de Angelis and de Cesaris .

Often known as de Crasharis because of his propensity to wreck cars in the early days of his career , Andrea de Cesaris was  a driver who was always on my peripheral radar on a Sunday afternoon . He could often be seen taking a car further up the  grid than it should be . He also could often be seen gracing our TV screens acting as a rolling roadblock  , making life difficult  for the likes of Senna and Mansell . But in 14 years and 208 F1 races Andrea stuck to his guns and defiantly raced his way .

An intelligent and articulate driver it was unfortunately rare to read or see an interview , but the soundbites and snippets of  opinion that came from de Cesaris were always worth the wait .

As child I saw this guy with a fantastic name racing in the gorgeous colours of Marlboro and I’ll treasure those memories forever .  But as a serious fan I only really saw Andrea race in the latter years of his career . For a while I saw him as a driver who should   move on and let F1 go , but his 1994 super sub placement at Jordan brought a new found respect from this teenage race fan .

I followed his races at Sauber later that season with great interest . Having replaced the injured Karl Wendlinger he was paired with  Heinz-Harald Frentzen and seemed to take to the task of being the team’s steady elder statesman .

As a foil to the young charger Frentzen , his level headed attitude helped to steady the young Sauber team early in it’s second F1 season .  While the team initially seemed unsteady , de Cesaris seemed to bring a confident certainty to an organisation on wobbly legs .

Andrea de Cesaris faded from F1 towards the end of the 1994 season , he generally wasn’t revered at a level he should have been ,  he never got the right drives when he had done enough to earn them , and most of all he was mislabeled as a one man crash fest .

addio amico